Category Archives: Biotecnología

Bacterias endofitas: las inquilinas ocultas de las plantas

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Los tejidos internos de las plantas, contrario a lo que se creyó hasta mediados del siglo XX, no son un ambiente estéril. Por el contrario, son muchas las especies de microorganismos que colonizan ese nicho y provocan cambios significativos en la fisiología de las plantas: las bacterias endofitas.

En esta entrada del blog Biotekis, producto de una invitación que la Asociación Española de Bioempresas me realizó, les cuento qué sabemos de ellas, qué se está investigando actualmente y cómo podríamos (deberíamos) aprovecharlas biotecnológicamente para procurar una agricultura más sustentable y amigable con el medio ambiente. Además ¡es parte de mi trabajo actual! (la foto que encabeza esta entrada corresponde a algunos de mis aislados bacterianos endofitos).

Para leer la entrada, haz click en la siguiente imagen 🙂

biotekis endofitas felix moronta

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El semen controla los genes y el comportamiento femenino

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En muchos animales, los fluidos seminales pueden alterar tanto el cuerpo como el comportamiento de las hembras. Y el semen humano también, ya que desencadena cambios en el útero y podría tener efectos más amplios sobre las mujeres, dirigidos a un solo objetivo.

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¿Venezuela libre de transgénicos? ¡Va a ser que no!

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La sociedad es históricamente reticente a la adopción de una nueva tecnología. La mezcla de miedo a los desconocido, desinformación y manipulación por parte del neoludismo lleva al rechazo irracional de herramientas modernas que nos mejoran la vida.

Una de esas herramientas es la biotecnología agrícola moderna y el gobierno venezolano es un vergonzoso ejemplo de ese disparatado rechazo. Sin embargo, una empresa pública bolivariana ESTÁ COMERCIALIZANDO TRANSGÉNICOS.

¿Cómo lo sé? ¿Qué tipo de transgénico? ¿Qué implicaciones puede tener? Vayamos por partes…

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Ébola: las vacunas que vienen a la carga

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Guinea, diciembre de 2013. Un niño de 2 años comió una fruta que había sido mordisqueada por un murciélago infectado con Ébola. Murió a los pocos días de mostrar los síntomas. No sin antes contagiar a su madre, hermana y abuela, quienes sufrieron el mismo desenlace fatal. Desde ahí el virus no paró de trasmitirse de aldea en aldea. En pocas semanas, la enfermedad ya estaba presente en los países vecinos de Sierra Leona y Liberia.

Casi 11 meses después estamos enfrentando la mayor emergencia sanitaria de los tiempos modernos. Nunca en la historia un virus de nivel 4 de bioseguridad (el máximo existente) había infectado a tanta gente, a tanta velocidad y en un área geográfica tan extensa.

Consideremos que desde que se descubrió el virus, en 1976, ningún brote ha matado a más de 430 personas. El brote de Ébola actual ha sido responsable de casi 5000 muertes, alrededor de un 70 % de los infectados.

La rapidísima multiplicación del Ébola en la sangre deja muy poco chance para que el cuerpo humano desarrolle inmunidad natural. Tampoco funcionan las terapias antivirales. Es por ello que la vacunación ofrece una intervención promisoria para prevenir la infección y evitar su diseminación.

Actualmente están en camino dos vacunas contra el Ébola: la cAd3 de GlaxoSmithKline (GSK) y el Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas de los EE.UU. (NIAID). También la rVSV de NewLink Genetics y la Agencia de Salud pública de Canadá. Si todo marcha bien, para el primer trimestre de 2015 deberían estar disponibles.

Pero ¿En qué consisten? ¿Cómo están hechas? ¿POR QUÉ NO ESTÁN LISTAS?

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Por un cambio drástico en el uso del plástico, los bioplásticos.

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En nuestra era moderna de ciencia y tecnología, los plásticos son uno de los materiales más usados a nivel mundial y sus aplicaciones son vitales para la industria automotriz, la fabricación de electrodomésticos, equipos informáticos e incluso materiales médicos. Es por ello que la durabilidad y la resistencia son propiedades deseables en el uso de este material. Sin embargo, los desechos de plástico no son nada amigables con el medio ambiente y se acumulan a un ritmo frenético de 25.000.000 de toneladas al año, un verdadero drama para nuestro planeta. ¿Qué hacer? Concientizar sobre su uso racional, reciclar los residuos y buscar alternativas biodegradables como los bioplásticos.

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El histórico descubrimiento del virus de la hepatitis B

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Tengo debilidad por las historias que subyacen los grandes descubrimientos (por eso con cada episodio de Cosmos me sentía extasiado). Y hoy 28 de julio, Día Internacional de la Hepatitis, traigo a colación un maravilloso ejemplo de cómo la investigación básica conduce a resultados prácticos transformadores, una muestra más de cómo funciona la ciencia.

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Plátanos biofortificados para África

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Plátano, banana, cambur, topocho… no importa el nombre con el que se conozca. Es probablemente la fruta más cultivada y consumida del mundo. Su producción solamente es superada por el trigo, el arroz y el maíz. Es un alimento nutritivo y básico para la dieta de las poblaciones de países tropicales desnutridos.

En Uganda, por ejemplo, una persona promedio consume hasta 5 veces su peso corporal en plátanos anualmente. Por desgracia, allí estas frutas son deficientes en algunos micronutrientes esenciales, como vitamina A. Aunque es muy poco común en países desarrollados, la deficiencia en vitamina A hace que cientos de miles de niños queden ciegos cada año. El déficit en vitamina A además debilita el sistema inmunológico, haciendo a las personas más susceptibles a enfermedades infecciosas, lo que aumenta la mortalidad.

¿Y si halláramos la forma de que los plátanos fueran ricos en estos nutrientes? La biotecnología agrícola ofrece una alternativa formidable para ello.

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Un cultivo transgénico “made in Venezuela”: la papaya (lechosa) transgénica

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De acuerdo con la disponibilidad de recursos naturales, recursos humanos (técnicos y científicos cualificados y bien entrenados), infraestructura, suministros y ayuda financiera, un país como Venezuela podría adoptar los beneficios de la biotecnología moderna. Principalmente las aplicaciones orientadas a resolver los problemas de productividad en la agricultura. Pero este no es el caso, infortunadamente.

Mientras tanto, somos espectadores de cómo nuestros vecinos sudamericanos y caribeños están adoptando la biotecnología moderna como complemento a su agricultura tradicional. Esta implementación les ha ayudado a hacer frente a los rendimientos pobres de las cosechas debido a las pestes, enfermedades, problemas del suelo y/o las condiciones climáticas adversas, típicas de este hemisferio.

Una de esas alternativas biotecnológicas son los cultivos modificados genéticamente o transgénicos. Hablamos de un organismo transgénico (planta, animal o microrganismo) cuando éste posee uno o más genes de otro organismo. Típicamente, la introducción de ese gen le confiere al transgénico un nuevo rasgo ventajoso (resistencia a plagas, a estreses, valor nutricional, etc.). He introducido este tema cuando hablé sobre sexualidad bacteriana y sobre la babosa transgénica natural.

Actualmente existen muchos alimentos en el mercado que provienen de cultivos transgénicos. Por ejemplo: soya, colza, papas, maíz, tomates, lechugas, zanahorias, melón, berenjenas, calabacín o papaya. Me detendré es éste último, la papaya (conocida como “lechosa” en Venezuela)

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Transgénicos naturales: el caso de la babosa modificada genéticamente de forma natural

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En este artículo no pretendo hablar del papel de los transgénicos en nuestra codiciosa y hambrienta aldea global (eso lo estoy preparando). Quiero contarles de un animal modificado genéticamente que se encuentra en la naturaleza, donde la mano del hombre no ha tenido nada que ver. Se trata de un transgénico “natural”, “biológico” o “ecológico”, como más les guste.

Imagínense que al comernos una lechuga, fuéramos capaces de asimilar sus cloroplastos intactos y que la sangre los lleve a nuestra piel. Esta se tornaría verde (en plan marcianos) y con tan solo exponernos al sol pudiéramos vivir de la fotosíntesis, sin comer durante meses. Algo parecido es lo que hace la babosa marina Elysia chlorotica.

Si te interesa conocer más detalles de este caso, sigue leyendo después de este enlace.

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Cuando las piernas no paran de crecer: Enfermedades Raras, Mandy Sellars y la Isla de Pascua

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Cuando nuestra salud se encuentra comprometida hablamos de una enfermedad. Esta puede ser aguda (cuando se sufre temporalmente) o crónica (cuando se convive con ella). Para ambos tipos de enfermedades suelen haber medicamentos, terapias o tratamientos para intentar aliviar el padecimiento. Sin embargo, hay un grupo heterogéneo de personas que no cuentan con tratamientos paliativos eficaces a ciertas enfermedades crónicas. Hablamos de los que padecen las llamadas Enfermedades Raras.

28 de febrero, Día Mundial de las Enfermedades Raras.
28 de febrero, Día Mundial de las Enfermedades Raras.

Se considera una enfermedad rara aquella afección que sufre un número muy pequeño de personas (1 de cada 100.000 personas, según la OMS). Existen entre 6.000 y 8.000 enfermedades raras conocidas, y es por eso que, aunque aparecen rara vez, constituyen un porcentaje importante de la población. Se estima que en Latinoamérica y el Caribe, por ejemplo, la población con enfermedades raras asciende hasta 50.000.000 de personas.

Debido a que son pocos los pacientes que sufren una determinada enfermedad rara, no existe ni conciencia pública ni políticas sanitarias para hacerles frente. Las investigaciones son muy limitadas y además no representan una cuota de mercado atractiva para la industria farmacéutica. Los pacientes están en una posición realmente vulnerable.

De entre los miles de casos y testimonios, a veces muy tristes y otras veces motivadores, les quiero contar de la enfermedad que sufre Mandy Sellars (Reino Unido, 1975). Esta chica nació con una extraña condición en la cual sus piernas eran muy largas, gordas, asimétricas y sus pies deformes. Y no paraban de crecer. Los médicos les advirtieron a los padres que no caminaría y que su esperanza de vida era muy corta. Sin embargo, aprendió a caminar, fue a la escuela y aún sigue vivita y coleando. (El documental de su historia lo vi en NatGeo y está disponible aquí)

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