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La bacteria Wolbachia puede frenar la expansión del Zika

Tiempo de lectura: 4 minutos

Si alguna vez hubiera un concurso para la criatura menos apreciada de la Tierra, el primer premio debería ir a una bacteria llamada Wolbachia.

La bacteria infecta a millones de especies de invertebrados como arañas, camarones y gusanos, así como al 60 %  de todas las especies de insectos (!). Una vez en su huésped, Wolbachia comúnmente infecta sus órganos reproductivos.

Desde que comenzó el brote Zika en Brasil el año pasado, los científicos han sospechado que esta bacteria podría proteger a los mosquitos de ser infectados con el virus. Ahora los investigadores han confirmado este presentimiento, proporcionando la primera evidencia sólida de que la liberación de los mosquitos infectados con Wolbachia en el medio natural podría ayudar a sofocar la epidemia.

Estamos bastante seguros de que los mosquitos portadores de la bacteria Wolbachia tendrán un gran impacto en la transmisión Zika en el campo“, dijo Luciano A. Moreira, un biólogo de la Fundación Oswaldo Cruz, Brasil, y el autor principal de un nuevo informe sobre resultados de los investigadores, publicado el miércoles en la revista Cell Host & Microbe.

Wolbachia se descubrió por primera vez en 1924 en un mosquito atrapado cerca de Boston, pero los científicos tardaron décadas en comprender lo extraña que era en realidad.

En lugar de flotar libremente en la sangre, la bacteria penetra células individuales. Como resultado, la bacteria no puede pasar fácilmente de un organismo a otro. Es más, si una hembra infectada lleva Wolbachia en sus huevos, sus crías nacen infectados. Es una bacteria heredable.

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Aparato reproductor de moscas de la fruta (en verde) infectado con Wolbachia (rojo)

Existe un gran número de cepas astutas de la bacteria, con una serie trucos destinados a aumentar su población y a aumentar el número de hembras anfitrionas infectadas.

Algunas cepas hacen que sea imposible que un macho infectado pueda reproducirse con una hembra no infectada – si su esperma fertiliza uno de sus huevos, este no se desarrollará.

Esta estrategia, llamada incompatibilidad citoplasmática, proporciona a las hembras infectadas con Wolbachia una ventaja competitiva en la carrera para reproducirse, ya que pueden aparearse tanto con los machos infectados como con los no infectados.

Wolbachia impide que mosquitos transfieran Dengue

En 2009, Scott L. O’Neill, profesor de la Universidad de Monash en Australia y sus colegas, informaron de un tipo de Wolbachia que normalmente se encuentra en las moscas también podría infectar a los mosquitos, y que una vez en el huésped, la bacteria bloquea al virus del dengue de atacar a sus nuevos huéspedes. “Fue un trabajo basado en la curiosidad, totalmente serendipia,” dijo el Dr. O’Neill.

Se estima que 390 millones de personas están infectadas con dengue cada año. Pero si los mosquitos portadores de la infección están protegidos de ella, no pueden transmitir el virus a los seres humanos. Así, a través de un programa llamado Eliminate Dengue, el Dr. O’Neill ha conducido experimentos para probar Wolbachia en el campo.

En 2011, el equipo del programa puso en libertad a cientos de miles de mosquitos portadores de Wolbachia en dos ciudades del norte de Australia. El microbio se estableció rápidamente en la población silvestre: cinco años más tarde, la mayoría de los mosquitos Aedes aegypti (la especie que también transmite el virus Zika) continúan teniendo Wolbachia. Una resena de este ensayo en Mosquitos infectados con Wolbachia detendrían el dengue.

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Los mosquitos infectados con Wolbachia reemplazarían a la población silvestre de mosquitos

Los científicos han comenzado experimentos similares en otros países como Vietnam, Indonesia y Brasil. Cuando los mosquitos portadores de Wolbachia asumen el control, los investigadores ya no encuentran casos adquiridos localmente de dengue.

Cuando el Zika estalló en Brasil el año pasado, una serie de investigadores – incluyendo al Dr. O’Neill – sospechaba que Wolbachia podría funcionar contra ese virus, ya que el Zika y el dengue están estrechamente relacionados.

¿Y qué hay con el Zika?

En Brasil, el Dr. Moreira comenzó un experimento. Él y sus colegas alimentaron con sangre humana enriquecida con Zika a mosquitos, algunos de los cuales llevaban la cepa Wolbachia que bloquea al dengue.

Luego de dos semanas, los científicos determinaron que los mosquitos con Wolbachia terminaron con niveles drásticamente más bajos Zika.

Para ver cuán infecciosos eran, los científicos inyectaron su saliva en los mosquitos no infectados con Zika. En 80 ensayos, la saliva no causó ninguna nueva infección, mientras que en los mosquitos libres de Wolbachia la infección con Zika se dio en el 85 % de los insectos.

Tenemos muy buenos resultados, comparables a los mejores resultados para el dengue“, dijo el Dr. Moreira.

El Dr. O’Neill, que no participó en el nuevo experimento, dijo que otros dos estudios aun no publicados estaban dando resultados similares.

El Dr. Moreira dijo que espera que el nuevo estudio pudiera conducir a experimentos para ver si Wolbachia puede prevenir las infecciones humanas con Zika, no sólo del dengue. También es posible que la Wolbachia pudiera trabajar en contra de otras enfermedades transmitidas por mosquitos, incluyendo la fiebre amarilla y la malaria.

Ary Hoffmann, un microbiólogo de la Universidad de Melbourne, predijo que habría usos para este extraño parásito que aún tenemos que imaginar. “Hay muchas cepas de Wolbachia por ahí“, dijo. “apenas estamos  empezando a explorar su potencial”.

En el siguiente vídeo (en inglés, pero pueden activar los subtítulos) pueden ver en qué consiste la lucha contra estos virus usando Wolbachia:

Fuente: Bacteria-Infected Mosquitoes Could Slow Spread of Zika Virus (New York Times, 05/05/2016)
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2 thoughts on “La bacteria Wolbachia puede frenar la expansión del Zika”

  1. Si es así, y teniendo encuentra que en Brasil se liberaron miles de mosquitos Aedes aegypti, infectados con Wolbachia en los años 2014-15?, como se explica que en lo que ha transcurrido de 2016 , se haya incrementado en Brasil, el no. de casos confirmados de chikungunya, dengue y la epidemia de Zica. No será la endobacteria Wolbachia patógena para el ser humano??.

    1. Hola Africa. Brasil es enorme, habria que ver en que region fueron liberados los mosquitos y ver como fue la evolucion de los casos en esa region. Wolbachia no es patogena para los humanos, al manos no hay reportes al respecto. Saludos.

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